Campus Digital

CURSO DE ARQUEOLOGÍA Y PREHISTORIA
Dr. Alvaro Higueras

Sesión 0

¿Que es la arqueología?


En esta sesión introductoria queremos plantear los siguientes temas:

§  Tema 1: La arqueología es antropología
§  Tema 2: Teoría y metodología de la arqueología
§  Tema 3: La arqueología es historia
§  Tema 4: La arqueología y el público
§  Conclusiones de la sesión 0
§  Preguntas de la sesión 0
§  Recursos de la sesión 0
§  Enlaces Web recomendados


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Tema 1

La arqueología es antropología

§  La arqueología es antropología, pues estudia la organización de las sociedades humanas del pasado.

De la misma manera que la antropología cultural estudia parentesco, tecnología, estructura social y política de las sociedades contemporáneas, la arqueología lo hace con las sociedades desaparecidas.

Ciertamente la tarea para la arqueología es más difícil.  Los arqueólogos no pueden observar a la sociedad en funcionamiento y menos comunicarse con sus integrantes para clarificar detalles de su organización.

El arqueólogo excava artefactos, levanta y registra construcciones, estudia entierros, y a veces lee documentos, para llegar a los mismos fines del antropólogo cultural.

§  Desde este punto de vista - el más importante para caracterizar los objetivos de la arqueología - los resultados de la investigación arqueológica deben contribuir a entender cómo funcionaban las sociedades prehistóricas (y muchas históricas) y cómo se transformaban en el tiempo, de sociedades simples a sociedades más complejas.  Esta perspectiva antropológica de la arqueología es más importante que otro de sus aspectos, el de elaborar secuencias cronológicas, es decir reconstruir la sucesión de sociedades en una región en un periodo y reconocer cambios de estilo en los artefactos (discutiremos este punto en el tema de la arqueología como historia).

§  Siendo entonces una disciplina de carácter antropológico, la arqueología es una ciencia social, como la sociología, economía, antropología biológica o física.  Como ellas, contribuye a comprender como las estructuras de las sociedades humanas se desarrollaron desde aquellas con tecnologías muy simples pero una organización de supervivencia muy especializada de caza y recolección, hasta sociedades con organización compleja y tecnologías muy avanzadas que llegan a ser estados, donde se crean jerarquías sociales, existen religiones organizadas, especialización laboral y agricultura con riego.  (Profundizaremos este tema de la evolución cultural en la Sesión 3).


Tema 2

Teoría y metodología de la arqueología

§  La arqueología tiene, como toda disciplina, teoría y metodología.

La teoría, la premisa que guía el propósito del quehacer arqueológico, es en realidad muy simple: contribuir con sus estudios a nuestra comprensión de la evolución política, social, y económica de las sociedades humanas.  La metodología del trabajo arqueológico, en cambio, es muy vasta y diversa.

Mientras se desentierra un ataúd o una vasija cerámica, o se excava en un basural con desechos de comida o de talleres, o la sala de un palacio, se piensa más que en los rasgos estéticos o técnicos de los artefactos o espacios.  La arqueología es hoy mucho más que la definición clásica de la “descripción sistemática o estudio de antigüedades”

Los arqueólogos suelen analizar cada hallazgo por lo que nos puede decir sobre los patrones funerarios y por ende organización social, sobre los productos que producía la sociedad y lo que comían sus habitantes para entender su economía, y la arquitectura para entender mejor la organización laboral de la sociedad estudiada.  Así, pensando en organización social, económica y política se puede proveer una explicación de porqué y cómo las sociedades se constituyen, cambian y se desvanecen.

Esto es la teoría de la arqueología.

§  La metodología de la arqueología, por el contrario, es vasta y compleja.  Esta comprende desde una variedad de técnicas de excavación y registro, para diferentes tipos de depósitos (necesariamente diferentes para excavar, por ejemplo, depósitos de abrigos rocosos o fondos marinos o lacustres) y para sitios de diferentes periodos (por ejemplo, los depósitos de viviendas de la edad de piedra son muy diferentes de aquellos de una antigua fábrica del siglo XIX), hasta los modelos o hipótesis que el arqueólogo se plantea antes de la prospección, cateo, o excavación, pasando por el uso de métodos aliados a la arqueología para resolver los datos básicos de sus preguntas de investigación, como la datación radiocarbónica, para conocer la antigüedad de un resto orgánico, o el análisis de isótopos en los huesos, para conocer detalles de la dieta de una población.

La metodología incluye así el proceso de investigación científica que consiste del uso de hipótesis y modelos por los cuales se analiza los datos que se recogen en el campo.  Hoy en día se favorece el proceso deductivo de análisis, mientras que a inicios del siglo se usaba el método inductivo.  En el modelo deductivo, se plantean las hipótesis y modelos -quizás por comparación con otras sociedades prehistóricas o en analogía a sociedades contemporáneas- antes de llevar a cabo el trabajo de campo. 

Este método permite una planificación muy detallada de la investigación, evitando así la "destrucción" evidencias arqueológicas que no tienen relevancia para la hipótesis, modelo, o problema de investigación.  Cuando las investigaciones arqueológicas consistían en excavar las pirámides más vistosas, los cementerios más conspicuos, las aldeas más extensas, se pensaba poco en problemas específicos y más bien se dejaba que los artefactos "hablaran" de por si.  Las conclusiones (de investigación) de tales proyectos se establecían por inducción, a partir de la evidencia material con la cual se establecían observaciones sobre tal sociedad.

§  Distinguiendo teoría de método.  En la siguiente lectura de R. Drennan se explica que mucho de lo que los arqueólogos han llamado “teoría” es en realidad “metodología”, pues son premisas de trabajo que en sí mismas no contribuyen a entender organización social o política de la sociedad estudiada.

TEXTO: Drennan sobre teoría y método


Una de las mayores críticas al modelo de estudio deductivo es la poca utilidad de las generalizaciones que confirma, que muchas veces omiten los detalles que hacen de una sociedad un desarrollo especial en la variedad cultural en el proceso de la evolución cultural.

Por el mismo hecho de esta gran división que hay entre el nivel del análisis de artefactos y lo que se ha planteado como teoría, los arqueólogos han creado una serie de leyes menores que rigen el mundo material bajo el nombre de "teoría de rango medio".  Esta dicha "teoría", usando también métodos deductivos, prueba hipótesis de menor rango, referida a aspectos más específicos de una sociedad, como los factores de la ubicación de sus asentamientos, o como los procesos de caza, desmembramiento y procesamiento de alimentos, referidos específicamente al análisis de datos y materiales que se ha obtenido en el campo.  En otras palabras, en vez de buscar probar una ley o premisa general, se estudian premisas menores relacionadas a diferentes aspectos de la sociedad que luego pueden o no ser útiles para las conclusiones más generales.

Por ejemplo, para determinar porque una sociedad pasa a ser sedentaria se necesitará investigar aspectos relacionados al tamaño de la población, recursos disponibles, interacción con otras sociedades, etc.  Las observaciones sobre herramientas, por ejemplo, ayudan más bien a entender la tecnología de caza, o de agricultura, o de la metalurgia, que a su vez nos ayudan a calificar a una sociedad como, por ejemplo, de cacicazgo.  Si bien podemos llegar a establecer que una sociedad tienen rango cacical porque presenta tales u otros rasgos, es necesario poder presentar razones, apoyadas en los datos materiales, que expliquen porque tal sociedad se constituyó en un cacicazgo, con qué mecanismos evolucionó a serlo y como resultó ser una organización exitosa.

Pero hay aún un nivel más importante.  Mientras el hecho que la sociedad egipcia se transforma de cacicazgos independientes a un imperio unificado es significativo, más relevante aún es comparar su desarrollo con otras sociedades, como las de los Andes.  Se hace así a un estudio comparativo que brinda una perspectiva realmente significativa sobre la evolución de las sociedades humanas antiguas.

Los estudios arqueológicos con carácter antropológico ayudan a enriquecer nuestra comprensión del mosaico de sociedades humanas que, en tiempos y espacios diversos, se ha desarrollado en formas diferentes:  llegaron a las etapas similares por diferentes trayectorias y crearon diversas formas de “tribus”, “cacicazgos”, “estados” e “imperios”.



Tema 3

La arqueología es historia

§  La arqueología es, en segundo lugar, historia, una ciencia humana.  La investigación arqueológica ha permitido ordenar la secuencia de sociedades humanas: Sumerios, Asirios, Persas, Macedonios en Mesopotamia; Moches, Tiwanakus, Incas y Castellanos en los Andes; y así en muchas regiones del mundo.

Las técnicas de análisis arqueológicas permitieron crear esas secuencias: uso de la estratigrafía (una técnica tomada de la geología), uso del análisis radiocarbónico (una técnica propiamente química), y uso de la seriación cerámica (una técnica desarrollada por la arqueología para el análisis de tiestos o cacharros de cerámica).

Pero reconstruir secuencias cronológicas no es tan importante, hoy en día, como entender los mecanismos que hacen que las sociedades se sucedan una a otra y se constituyan con regimenes políticos y religiosos diferentes (esto lo hace, como hemos visto, la arqueología antropológica).

§  La arqueología trabaja con sociedades prehistóricas e históricas.  ¿La diferencia entre ambas? La escritura, que aparece en el Egipto y Mesopotamia hacia el 3000 a.C. en América hacia el 200 d.C con los Maya, y hacia el 2000 a.C en China.

Las sociedades dichas "históricas" poseen escritura.  Sin embargo, no todas las "civilizaciones " la poseen.  Como es el caso de los Incas en los Andes.

Nota: En las Américas, los arqueólogos suelen trabajar con la prehistoria, que sin embargo incluye las sociedades mesomericanas con escritura.  Pero en Europa el arqueólogo se dedica a las sociedades "clásicas" con escritura, Roma y Grecia, y el prehistoriador a las sociedades de las edades de piedra, bronce y hierro.  Los métodos arqueológicos son usados por ambos, prehistoriadores y arqueólogos, con la salvedad que estos últimos suelen leer latín y griego.



Tema 4

La arqueología y el público

§  ¿Qué imagen tiene el público de la arqueología? ¿Qué tipo de información tiene sobre sociedades del pasado?

Mi impresión es que existe mayor conocimiento de monumentos y artefactos, vistos de manera individual, que un adecuado entendimiento de los contextos históricos en las que se desarrollan las sociedades del pasado.  Hay una brecha entre los conocimientos sobre sociedades humanas del pasado hecho por arqueólogos y aquello que se presenta en los foros públicos como escuelas y museos.

¿Qué fue, por ejemplo, Machu Picchu? Los visitantes a este sitio Inca se imbuyen de su aura mística con la belleza del paisaje y de las construcciones perchadas dominando el valle profundo.  Aquí la explicación de los arqueólogos no despierta la imaginación del turista: no fue ni fortaleza, ni sitio de inmensa riqueza ni de tumbas.  Fue un lugar de esparcimiento para el Inca y su séquito.

§  Los objetos y restos del pasado han despertado siempre fascinación en el público.  La aventura y misterio de la búsqueda de tesoros es muy atractiva y tiene un carisma romántico desde el siglo XIX, cuando no de mera codicia.  Pero la arqueología en sí nunca ha sido el tema de esa fascinación.

La atracción es hacia aventureros y exploradores que, en realidad o ficción, buscan tesoros y riquezas en tumbas o palacios.  Tesoros de leyenda como aquel del Paititi o Dorado, el tesoro perdido de los Incas, que se pensó podía encontrarse en un sitio como Machu Picchu.  Muchas expediciones han tratado y seguirán tratando de encontrarlos.  (Volveremos al tema de las exploraciones, que fueron características de muchos de los trabajos con antigüedades del siglo XIX en la próxima sesión).

Las películas de Hollywood y la literatura seudo-arqueológica, el continuo tráfico de patrimonio, la proliferación de venta de objetos antiguos en casas de subastas y en el Internet son un reflejo que las antigüedades y los misterios del pasado son un importante imán al interés popular.


Los gobiernos del mundo han suscrito convenios en contra del tráfico ilícito de patrimonio cultural.  El gobierno de EE.UU. interesado de parar el gran flujo de artefactos saqueados a las casas de subastas y anticuarios publica en el Web una página para que agentes de aduana puedan identificar piezas importantes de textiles, cerámica, metales y otros (y diferenciarlas de simples artesanías):

Propiedad Cultural - Departamento de Estado, EE.UU.

Muchos arqueólogos combaten también este grave problema.  Lea esta noticia (en inglés) sobre la opinión de  Colin Renfrew sobre el problemas de los museos y el tráfico de antigüedades 1.

Recomiendo altamente esta candida opinión sobre el saqueo de bienes arqueológicos y patrimonio cultural: Vasijas y Ladrones, por Fernando J. Soto Roland 1

Un evento más reciente es el caso del saqueo de los museos de Irak, que debe interesar mucho a traficantes y coleccionistas.  Lea una serie de despachos post-facto sobre el tema:

Sitio Alerta del Museo de Arqueología de la Universidad de Pensilvania 1

Los saqueos del patrimonio cultural y tiempos de guerra están íntimamente ligados.  Los ejércitos alemanes confiscaron miles de cuadros de colecciones privadas en Europa del Este; Carlos V saqueó salvajemente Roma en el siglo XVI, etc.  En este caso, no se esta diciendo que los ejércitos de los EE.UU. saquearon los museos, pero que dejaron impunemente que otros lo hicieran.

Para que evalúen la magnitud del problema, viste estos sitios de ventas de artefactos precolombinos y aprecie la variedad y calidad de las piezas: comerciante Howard N. Nowes , comerciante Bernstein: ejemplo de textiles y de metales; y sitio web Antiguas Reliquias.


Nota: La mayoría de anticuarios y mercaderes de arte precolombino justifica la legalidad del comercio de estas piezas arguyendo que todas fueron obtenidas anteriormente a la promulgación de leyes bilaterales e internacionales en defensa del patrimonio, en el caso de Perú antes de 1982.  Ello no impide que aun después de esta fecha se continúe el trafico de piezas como lo demuestra la confiscación de una enorme colección en Washington en 1984, colección que luego fue devuelta a Perú y está custodiada por el Museo del Banco Central de Reserva.  Más recientemente, se sabe que varias piezas de la tumba de Sipán fueron vendidas a coleccionistas europeos.



Una última reflexión en relación a los museos, a la que volveremos en la última sesión de este curso es el bagaje educacional que se recibe en ellos.  Personalmente me ha parecido siempre interesante conocer el origen de las colecciones de un museo:  ¿Fueron compradas a gobiernos, a coleccionistas, a traficantes?  ¿Son regalos de coleccionistas, gobiernos, o préstamos?  ¿Son adquisiciones propias cuando los museos mandaban a sus exploradores a coleccionar artefactos? ¿Porqué hay aun tantas querellas entre museos y gobiernos acerca de la propiedad de obras de arte?  El mejor ejemplo de todos: los frisos del Partenón y las gestiones entre Grecia y Gran Bretaña.

Reflexionemos entonces, a través de las próximas sesiones mientras exploramos mejor el quehacer de la disciplina arqueológica, sobre el impacto que tienen y podría aun tener la arqueología y sus hallazgos, y pensar como los museos, colegios y público en general podrían integrar esos conocimientos.



Conclusiones de la sesión 0

§  En esta primera sesión se ha brindado una primera perspectiva del quehacer arqueológico. ¿Lo más importante? La teoría, que no se refiere a estilos, artefactos o sitios sino a lo que estos simples datos, luego de ser analizados, pueden aportar a la comprensión del desarrollo de sociedades pasadas.  Y una metodología que, bastante antes de excavar, planea cuidadosamente la recuperación de esos artefactos y restos arquitectónicos y luego los analiza para contribuir a enriquecer la teoría, de la formación y desarrollo de la sociedad.  En muchos casos, esta se comparará a otras sociedades de la región y del mundo (como, por ejemplo, comparando estructuras imperiales antiguas).

¿Hacer arqueología bastante antes de excavar? Se comienza a hacer arqueología con los planteamientos y metodología de la investigación: ¿Qué aspectos de esta sociedad necesitan ser profundizados? ¿Son relevantes (léase interesantes) estas preguntas? ¿Cómo podrán mis resultados contribuir al estudio de, por ejemplo, imperios antiguos?

Más aún, ciertas hipótesis y problemas de investigación no requieren de excavación, sino de otros métodos como la prospección de superficie, que sin excavar (léase sin destrucción de depósitos arqueológicos, aunque con registro y documentación), es uno de los mejores métodos para estudiar asentamientos y la organización política de una región.
En las siguientes sesiones combinaremos ejemplos importantes de la metodología arqueológica con lo que ella contribuye a la teoría de la arqueología.

En las siguientes sesiones combinaremos ejemplos importantes de la metodología arqueológica con lo que ella contribuye a la teoría de la arqueología.



Preguntas de la sesión 0


§  ¿Cuál es el principal objetivo de la disciplina arqueológica? ¿Cuál es el principal objeto de su interés?

§  ¿Cómo ha cambiado su percepción de la disciplina arqueológica y sus objetivos después de leer el contenido de esta sesión?

§  ¿Le es más o menos atractiva respecto a lo que imaginaba antes de leer este enfoque? ¿Tiene ahora un enfoque más complicado o más simple, o quizás más ordenado, de esta disciplina?

§  Finalmente, ¿qué experiencia ha tenido en su vida diaria con aspectos relacionados con el quehacer y conocimientos arqueológicos? (en sus visitas a museos, a sitios arqueológicos, en su barrio o región con sitios arqueológicos en los alrededores, etc.)




Recursos de la sesión 0


§  LECTURA: Drennan sobre teoría y método



Enlaces Web recomendados

Sobre las traducciones

§  Propiedad Cultural - Departamento de Estado, EE.UU.
§  Colin Renfrew sobre el problemas de los museos y el tráfico de antigüedades 1
§  Vasijas y Ladrones por Fernando J. Soto Roland 1
§  Sitio Alerta del Museo de Arqueología de la Universidad de Pensilvania 1
§  Comerciante Howard N. Nowes
§  Comerciante Bernstein: ejemplo de textiles y de metales
§  Web Antiguas Reliquias.

1 Si estos enlaces estuvieran inactivos solicitar al tutor una copia del texto


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